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Il ciclismo su strada americano alla ricerca di una nuova prospettiva di vita

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Il gruppo del Tour de France Women, durante la 4a tappa, ad Aube, tra Troyes e Bar-sur-Aube, il 27 luglio.

Per un inizio di carriera, Kristen Faulkner non avrebbe potuto fare di peggio. L’americano è sbarcato nel gruppo del ciclismo professionistico nel 2020, anno in cui il Covid-19 ha congelato tutto da marzo. Risultato: nessuna gara in agenda per molte settimane, soprattutto negli Stati Uniti dove la sua squadra, la formazione americana Tibco-SVB (allora in seconda divisione), ha giocato principalmente.

Alla fine è stato in Europa che la nativa di Homer, in Alaska, ha dato i suoi primi colpi di pedale professionali, ” nella campagna dei classici”, quelle gare di un giorno che erano state “barcollando in autunno”. “Sono stato un po’ sopraffatto dagli eventi e ho passato il tempo a cadere. Ma ero determinato ad andare fino in fondo”. racconta colei che ora veste la casacca della formazione australiana BikeExchange-Jayco, una delle quattordici squadre del Women’s World Tour, la divisione d’élite del ciclismo su strada, e che è una delle 144 corridori che hanno preso il via del Tour de Francia Donne (24-31 luglio).

Nel 1984 fu proprio un’americana, Marianne Martin, a vincere la prima edizione del Tour de France Women. Tuttavia, anche se la first lady degli Stati Uniti, Jill Biden, era felice della rinascita della versione femminile della Grande Boucle dopo oltre trent’anni di assenza, i giorni di gloria del ciclismo femminile d’oltre Atlantico sembrano lontani.
Una delle migliori squadre del circuito, Trek-Segafredo, batte bandiera americana, ma la sua rosa di quattordici piloti comprende solo due americani, Leah Thomas e Tayler Wiles.

“Eravamo una delle prime tre nazioni femminili nella classifica UCI [l’Union cycliste internationale, instance régissant la discipline]. Abbiamo raggiunto il minimo storico”, riconosce Brendan Quirk, presidente di USA Cycling, la federazione americana. Gli Stati Uniti hanno chiuso il 2021 al sesto posto classifica mondiale, molto indietro rispetto ai primi tre: Paesi Bassi, Italia e Danimarca.

“Per due anni è stato un buco nero negli Stati Uniti”

Dopo il successo dei Giochi Olimpici di Rio nel 2016 – cinque podi e diversi posti d’onore – l’ente ha prima scelto di concentrare le proprie risorse finanziarie sui suoi atleti vincitori di medaglie a Tokyo nel 2020. Poi, la pandemia di coronavirus Covid-19 ha colpito: due anni senza gare, l’impossibilità di viaggiare per le giovani sportive, i ritiri e altri fallimenti di molte promotrici di gare… La crisi sanitaria ha dato un colpo al programma di sviluppo della strada femminile.

“Per due anni è stato un buco nero negli Stati Uniti. Immagina se hai 20 o 19 anni che cercano di crescere nel tuo sport e non hai niente da fare per due anni. Parte della piscina è scomparsa. Ci sono ancora buoni atleti, ma non è come dovrebbe essere”., dice Chris Gutowsky. A metà luglio, questo ex giornalista ha annunciato il lancio di una squadra continentale, di cui almeno otto delle dodici reclute saranno americane.

Chiamata Cynisca, in omaggio alla prima donna nella storia a vincere un premio ai Giochi Olimpici, nel 396 a.C., la formazione sarà allineata con le sue prime gare nel 2023. Sostenuta da un ricco imprenditore dell’Indiana, Jeff Jones, prenderà su residenza al castello di Saint-Martory, un piccolo paese rurale dell’Alta Garonna, ai piedi dei Pirenei.

“Per essere il migliore, devi correre con i migliori”

“Essere in Francia è la realizzazione di un sogno: è l’epicentro del ciclismo mondiale. Il Paese che concentra tutto il romanticismo attorno a questo sport”saluto Brendan stranezza. Marion Clignet, futura direttrice sportiva della Cynisca Cycling, vede soprattutto l’aspetto pratico. “Siamo a circa due gare a tappe negli Stati Uniti. In Europa ci sono corse a tappe e tutti i tipi di corse classiche ogni fine settimana dell’annosostiene la doppia medaglia d’argento olimpica, sei volte campione del mondo. Per essere il migliore, devi gareggiare con i migliori. Questa è l’opportunità che vogliamo dare a queste giovani donne. »

Sebbene il compenso per i corridori a livello continentale non sia obbligatorio secondo le regole UCI, Cynisca Cycling ha fissato uno stipendio minimo annuo di $ 20.000 per le sue reclute (al livello più alto, quello del Women’s World Tour, il minimo sarà di 30.000 euro all’anno in 2023). Ciò rappresenterà gran parte del budget della squadra, stimato tra i 500.000 ei 1.000.000 di dollari all’anno. La formazione ha un’autonomia finanziaria di due anni, il tempo per trovare uno sponsor principale.

“Spero che l’attenzione dei media del Tour de France induca le donne a voler entrare nel ciclismo su strada, che più squadre vorranno investire, anche più partner, insistere su Kristen Faulkner. Inoltre, non ci mentiremo a vicenda, è un’enorme opportunità di business. »

Il corridore di BikeExchange-Jayco è convinto: gli Stati Uniti possono riconquistare il loro posto nella gerarchia mondiale. “I tempi stanno cambiando. Sono felice per i giovani ciclisti di oggi. Hanno un futuro più luminoso di quelli del passato. »



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